El comercio triangular y su impacto en la economía actual

Muchos economistas e historiadores nos preguntamos a menudo en qué medida algunos acontecimientos del pasado influyeron en los modelos económicos de hoy en día. ¿Qué sabemos del comercio triangular del Siglo de las Colonias y la Era de los Descubrimientos?  ¿Por qué es importante tener en consideración su impacto en la economía mundial actual?

 

Comercio triangular definición

El comercio triangular y el sistema de transacciones internacionales a través del Atlántico fue la primera (desafortunada) muestra de las posibilidades de la globalización. La economía mundial moderna, con sus complejas redes de interdependencia, es esencialmente una consecuencia de los viajes europeos de descubrimiento entre los siglos XV y XVI. Lo que no quiere decir que el comercio internacional, e incluso intercontinental, no tuviesen importancia antes de esa época. De hecho, África se hallaba conectada con Europa a través de Marruecos, por donde se hacía llegar oro de altísima calidad y el gigante asiático, China, lo hacía a lo largo de la Ruta de la Seda.

 

Historia del comercio triangular

Fueron Colón, Vasco da Gama y Magallanes, sin embargo, quienes sentaron las bases de la pauta actual, precursores de un modelo económico verdaderamente global. El sistema de comercio a través del Atlántico prevaleció desde poco después de la época de los descubrimientos hasta coincidir en el tiempo con el estallido de la guerra civil americana.

 

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Se conocía como “comercio triangular” porque se ocupaba de la exportación de esclavos de África al Nuevo Mundo, donde se les retenía en plantaciones de azúcar, algodón y otras materias primas que después se exportaban a Europa Occidental, bien para ser consumidas, bien para integrarse en los procesos productivos cuyos bienes resultantes eran, a su vez, exportados a África como medio de pago por los esclavos.

 

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Las tres paradas del comercio triangular

La trata de esclavos transatlántica comprendía tres etapas, de ahí su nombre “comercio triangular“:

1. Reino Unido

Barcos de esclavos procedentes de Gran Bretaña partían de Londres, Liverpool y Bristol para el África Occidental, transportando tela, armas, artículos de ferretería y bebidas, mercancías todas de producción local. Más tarde, ya en la costa de África Occidental, el precio de estos bienes se negociaba para su intercambio por hombres, mujeres y niños que habían sido capturados por traficantes de esclavos o comprados a los jefes de algunas tribus africanas.

2. África

El verdadero origen del comercio triangular se halla aquí, donde se perpetraba el secuestro de personas de diferentes aldeas alejadas de la costa. Desde sus pueblos de origen eran obligados a marchar hacia la costa donde, aún en cautividad, serían objeto de intercambios comerciales. Una vez completada la deleznable transacción, los esclavos eran alojados en barcos europeos o africanos. Allí la espera se prolongaba hasta que el Capitán consideraba que la nave estaba completa, operación que solía requerir de varias escalas en diferentes localidades de la costa africana prolongándose, en ocasiones, hasta tres o cuatro meses.

Quienes pagaban su precio por la compra de un ser humano buscaban la mejor oferta y, al mismo tiempo, priorizaban la aptitud para el trabajo de cada esclavo, que evaluaban en función de su condición física aparente y estado de salud. Una vez que el barco había completado su capacidad con todas las personas secuestradas, hacinadas en las bodegas, partía hacia el Nuevo Mundo.

3. América

La llegada a las Indias Occidentales tenía una primera escala obligatoria en las Antillas. Allí, los esclavos africanos se venderían al mejor postor en las subastas. Una vez que eran comprados por algún terrateniente, su destino no era otro que pasar el resto de su vida esclavizados, trabajando en las plantaciones. Desde el momento de su llegada a la propiedad, pasaban a pertenecer al dueño de la plantación. Eran considerados como cualquier otra posesión y no tenían derechos en absoluto.

Completando el ciclo del comercio triangular, con el dinero obtenido de la venta de esclavos africanos, productos como el azúcar, el café y el tabaco podían ser comprados y llevados de vuelta a Gran Bretaña para su venta.

 

El impacto de la trata de esclavos en África, América y Europa: las consecuencias del comercio triangular

El movimiento de millones de africanos al Nuevo Mundo, durante un período de aproximadamente cuatrocientos años, fue un fenómeno histórico importante, con consecuencias internacionales a largo plazo. Sus efectos para el comercio y la demografía africana, su impacto en el desarrollo de América y su significativa influencia en la economía de Europa hacen que el comercio triangular merezca ser analizado en profundidad.

 El impacto de la trata de esclavos del Atlántico en África

Este impacto fue mucho mayor en África Occidental, desde donde se suministraba el mayor número de esclavos; y, en especial, en la población masculina (la proporción era de 2 hombres por cada mujer esclavizada).

En el siglo XVIII, los esclavos se habían convertido en la principal exportación de África, algo que, para muchos analistas fue la causa del retraso en el desarrollo económico del continente. A la vez, sus repercusiones políticas eran evidentes, ya que eran los mismos gobernantes, los más poderosos, quienes organizaban la trata de esclavos (que tenía su precedente en el uso de esclavos para su propio uso y para la venta a compradores de Oriente Medio).

Consecuencias del comercio triangular en América

El impacto de la trata de esclavos del Atlántico en el Nuevo Mundo fue determinante para su crecimiento económico. Los esclavos jugaron un papel crucial en el desarrollo de esta parte del mundo, al compensar la escasez de mano de obra que tenía su origen en las enfermedades que los inmigrantes europeos habían traído consigo, devastando las poblaciones locales.

La disponibilidad de la mano de obra esclavizada fue especialmente importante para maximizar los resultados de un nuevo modelo agrícola denominado plantación. Este sistema era muy intensivo en mano de obra, los beneficios que reportaba se multiplicaron gracias a la explotación económica a largo plazo de millones de esclavos.

Las profundas divisiones sociales existentes entre las comunidades blancas y ricas y las negras y pobres, provocaron consecuencias que todavía se ciernen sobre la sociedad americana hoy día, muchos años después de la emancipación.

La única vertiente positiva de esta realidad fue la creatividad con la que, poco a poco, las comunidades negras de las Américas desarrollaron nuevas identidades, a partir de una combinación de tradición africana, encuentros con la cultura europea y sus experiencias en el Nuevo Mundo; contribuyendo a enriquecer la cultura global.

 El comercio de esclavos y su influencia en el desarrollo de la economía europea

Pese a que para muchos historiadores no existe un nexo de unión evidente entre ambos sucesos, lo cierto es que la transformación económica de Gran Bretaña durante el siglo XVIII coincidió con su participación en el comercio de esclavos. El cambio económico sin precedentes hacia las manufacturas, el comercio y el progreso de la tecnología hacen pensar en la existencia de una relación entre el comercio triangular y el progreso de la industrialización.

Los beneficios obtenidos de la trata de esclavos dieron a la economía británica una fuente extra de capitales. No obstante, a pesar del evidente desarrollo económico que les supuso el comercio de esclavos, para Inglaterra y para Europa en un momento determinado,  la situación que precedió a mediados del siglo XIX no fue tan drástica en proporción. Es decir, esta dependencia entre prosperidad y trata de esclavos no lo era tanto en el contexto europeo cuando en torno a las fechas que comentamos llegó la abolición de la trata de esclavos, cuyo impacto negativo no fue para nada relevante para el progreso económico que comenzaba a arraigar entonces.  De hecho, en las décadas que siguieron, la industrialización continuó su avance, extendiéndose a nuevas zonas de Europa.

 

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